Los colores de los hongos mágicos u hongos Psilocybe en la naturaleza pueden variar significativamente según la especie, desde un blanco albino a un marrón oscuro, sin embargo, una característica común es que muchos de ellos adquieren una coloración azul oscura cuando se cortan, se dañan o magullan.

Esta reacción azulada es una forma habitual de diferenciar las setas mágicas de sus similares, pero ¿Cuál es la razón? Y, quizás lo más importante ¿Es un método de identificación confiable?

¿Por qué un hongo se vuelve azul cuando se corta?

Los hongos que adquieren una tonalidad azul oscura en las zonas donde se cortan o magullan -aunque también puede desarrollarse con la edad- es un fenómeno bien conocido desde hace miles de años, tanto así, que algunas especies incluso reciben nombres relacionados, como por ejemplo Psilocybe cyanescens y Psilocybe azurescens.

Mucha gente considera que esta es una característica clave de los hongos con psilocibina y la utilizan habitualmente como herramienta de identificación.

La estructura molecular de la psilocibina contiene un grupo indol, es decir, un anillo de benceno de seis miembros y un anillo de pirrol de cinco miembros fusionados.

Este grupo indol está presente en muchos otros compuestos orgánicos, incluido el pigmento natural índigo, el cual se puede extraer de varias especies de plantas diferentes, produciendo una coloración azul intensa, siendo principalmente utilizado para teñir telas.

Otro químico que contiene un grupo indol es el aminoácido triptófano, el cuál está relacionado a un raro trastorno metabólico llamado síndrome del pañal azul que se desarrolla en bebes que no pueden absorberlo de manera efectiva.

En esta condición, las bacterias intestinales descomponen el exceso de triptófano en compuestos similares al índigo, lo que hace que la orina del bebé se vuelva azul.

Psilocibina y psilocina

Los hongos mágicos son setas que producen al menos dos compuestos psicotrópicos denominados psilocibina y psilocina, siendo una de las varias especies que desarrollan instantáneamente una coloración azul cuando se cortan o magullan.

En los hongos boletales por ejemplo, la girocianina oxidada o el ácido pulvínico son la fuente de esta coloración azul. Pero no es el caso de los hongos Psilocybe .

Investigaciones previas ya habían establecido que el color azul era causado por la oxidación de la psilocibina, pero la naturaleza del pigmento y la vía bioquímica que lo producía seguían siendo difíciles de determinar.

La ciencia para develar el misterio de la coloración azul

Dirk Hoffmeister del Instituto Leibniz de Investigación de Productos Naturales y Biología de Infecciones de Alemania y su equipo habían estado trabajando con Psilocybe cubensis durante varios años.

Psilocibina y psilocina
Psilocibina y psilocina

Al cultivar hongos en su laboratorio, habían visto la misteriosa reacción azulada innumerables veces.

Solo teníamos curiosidad y tratamos de resolver un fenómeno que se conoce desde hace mucho tiempo.

Pero cuando intentaron extraer y purificar el compuesto azul, fracasaron una y otra vez.

Nos desconcertó y nos desafió. Fue aquí donde los investigadores anteriores, personas muy talentosas, tuvieron que rendirse y ahí es donde decidimos ir un paso más allá con métodos analíticos no convencionales.

Los investigadores profundizaron en su caja de herramientas analíticas con cromatografía líquida, espectrometría de masas, espectroscopia infrarroja, así como con espectroscopia de resonancia magnética nuclear, para observar los compuestos a medida que se iban formando.

¿Cómo se forma la coloración azul de los hongos mágicos?

Resulta que el pigmento no es un único compuesto, sino una mezcla compleja de productos de oxidación de psilocibina vinculados.

La mayoría de ellos son oligómeros de psilocil quinoides, compuestos similares al índigo.

Claudius Lenz, autor principal del estudio señala:

Los compuestos azul e índigo comparten similitudes estructurales en el núcleo de indol y en ambos la base del color es un quinoide»

Los seis pigmentos en los hongos que identificó el equipo son productos de una reacción en cascada que comienza con la psilocibina.

A continuación, una enzima fosfatasa elimina su grupo fosfato, convirtiéndolo en psilocina.

Luego, una lacasa oxidante crea radicales psilocilo, que se combinan para formar subunidades acopladas a C-5 y luego se polimerizan aún más a través de C-7.

Esquema de reacción propuesto para la conversión de psilocibina en pigmentos azules
Esquema de reacción propuesto para la conversión de psilocibina en pigmentos azules

Jaclyn Winter, investigadora que estudia la biosíntesis de productos naturales en bacterias y hongos en la Universidad de Utah, EE. UU. señala:

Creo que hicieron un magnífico trabajo al identifica la reacción en cascada paso a paso.

Sin embargo, lo que aún no se ha logrado determinar es la función que este proceso en la naturaleza.

Dirk Hoffmeister comenta:

Nuestra hipótesis y todavía no tenemos evidencia de esto, es que podría desempeñar un papel protector, como un repelente que se activa en contra los depredadores.

Los compuestos pueden producir especies reactivas de oxígeno, que son tóxicas para cualquier insecto que mordisquee los hongos.

Jaclyn Winter señala:

Creo que vamos a ver muchos estudios de seguimiento sobre el verdadero papel ecológico de estas moléculas.

Hoffmeister espera que su estudio no solo inspire a otros a estudiar los hongos desde una perspectiva química, sino que también, permita cambiar la opinión de algunas personas sobre la psilocibina.

La psilocibina se considera una droga ilegal y recreativa, pero tiene un potencial fantástico como medicamento para la depresión resistente a la terapia.

¿Todos los hongos psilocybe se tornan azules?

Muchos consideran que el color azulado es una excelente manera de diferenciar a las especies Psilocybe de sus similares, sin embargo, es discutible si estos hematomas azules son un método de identificación confiable.

Si bien la mayoría de los hongos Psilocybe se tornan azules, algunas setas de aspecto similar, como las deconica, también adquieren una coloración negruzca que podría llevar a confusión.

Además, existen varias otras variedades de hongos que pueden volverse azules al cortarse o magullarse como Gyroporus cyanescens, pero el proceso varia en que estos hongos contienen una sustancia química llamada ácido variegático que se convierte en meturo de quinona azul en presencia de oxígeno.

Otro hongo azul famoso es el Lactarius indigo, que contiene un compuesto azul oscuro llamado azuleno.

Por lo tanto, los hematomas azules si bien pueden pueden considerarse fiables a la hora de identificar hongos mágicos, esto no debe considerarse como la única herramienta de identificación.

Es esencial usar otros métodos adicionales como la morfología, impresiones de esporas y microscopía para confirmar la comestibilidad de un hongo, ya que en muchos casos, simplemente no vale la pena correr el riesgo.

Referencias

1. Blue Bruising: The Psilocybin Mushroom Bluing Reaction
2. Mushrooms Turning Blue: Exploring the Science
3. Mystery of why magic mushrooms go blue solved

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